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Sphinx tête de mort - Acherontia atropos

 

Le Sphinx tête de mort (Acherontia atropos Syn. Acherontia sculda, Atropos solani,) est un papillon nocturne (crépusculaire) appartenant à la super famille des Bombycoidea, à la famille des sphingidés (Sphingidae), à la sous famille des sphinginés (Sphinginae), à la tribu des Acherontiini et au genre Acherontia.

Certains auteurs distinguent plusieurs formes, notamment :
• Acherontia atropos forma confluens,
• Acherontia atropos forma conjuncta,
• Acherontia atropos forma diluta,
• Acherontia atropos forma extensa,
• Acherontia atropos forma flavescens,
• Acherontia atropos forma griseofasciata,
• Acherontia atropos forma imperfecta,
• Acherontia atropos forma intermedia,
• Acherontia atropos forma moira,
• Acherontia atropos forma myosotis,
• Acherontia atropos forma obscurata,
• Acherontia atropos forma obsoleta,
• Acherontia atropos forma pulverata,
• Acherontia atropos forma radiata,
• Acherontia atropos forma suffusa,
• Acherontia atropos forma variegata,
• Acherontia atropos forma violacea,
• Acherontia atropos forma virgata.


Le Sphinx tête de mort est un papillon originaire d'Afrique tropicale et méditerranéenne qui est également présent en Asie mineure. C'est un papillon migrateur qui remonte en Europe, parfois jusqu'en Scandinavie, vers Mars / Avril et qui regagne le sud à la fin de l'été ou au début de l'automne.

Le Sphinx tête de mort possède un corps fusiforme. L'abdomen est jaune et noir. Les ailes sont maintenues en "toit" au repos. Les ailes antérieures sont foncées et bariolées de brun rouge, bleu et blanc. Les ailes postérieures sont jaunes et noires. Le thorax est souvent orné d'un dessin ressemblant plus ou moins à une "tête de mort", ce qui lui a donné son nom de "sphinx tête de mort".

Le Sphinx tête de mort est un des plus grands papillons présents en France. Jugez-en : son envergure atteint 13 centimètres et son corps mesure environ 6 centimètres (hors antennes). Les deux sexes sont semblables, mais la femelle est légèrement plus grande que le mâle. Le Sphinx tête de mort possède la particularité (il n'est pas le seul) de pouvoir "coupler" ses ailes antérieures et postérieures afin d'améliorer notablement ses capacités de vol. Autre particularité de ce lépidoptère, il est capable d'émettre des sons lorsqu'il est dérangé ou s'il se sent menacé.

Il y a plusieurs générations de Sphinx tête de mort par an (multivoltin). Les œufs, vert-jaunâtres, sont pondus au revers des feuilles de la plante hôte. Chez le Sphinx tête de mort les plantes hôtes sont généralement des
solanacées comme la pomme de terre (Solanum tuberosum), la morelle douce amère (Solanum dulcamara), le lyciet d'Europe (Lycium europaeum), le lyciet de Barbarie (Lycium barbarum), la belladone (Atropa belladonna), le datura stramoine (Datura stramonium), le tabac (Nicotiana tabacum), la morelle noire (Solanum nigra), la jusquiame blanche (Hyoscyamus albus)...

A défaut de solanacées les œufs sont pondus notamment sur le tulipier d'Afrique (Spathodea campanulata), le sébestier (Cordia sebestena), la betterve (Beta vulgaris), le laurier rose (Nerium oleander), le chanvre (Cannabis sativa), la germandrée en arbre (Teucrium fruticans), le buddleia de David (Buddleia davidii), la bignone (Campsis radicans), le troène (Ligustrum vulgare), le pommier (Malus pumila), le poirier (Pyrus communis), le lantanier (Lantana camara)...

La chenille adulte peut atteindre 13 à 14 centimètres de long. Le huitième segment de son abdomen est muni d'une corne, nommée "scolus". Le corps est couvert de minuscules soies difficiles à observer. La chenille est généralement de couleur jaune, avec des taches obliques verdâtres, mais certains spécimens peuvent avoir une coloration différente (verdâtre ou brune). Souvent ce changement de couleur est consécutif à une mue.

Pendant 20 jours la chenille ne fait que manger et grossir, à tel point qu'elle doit muer 4 fois. Au dernier stade la chenille s'enfonce dans le sol pour se transformer en chrysalide. La nymphose dure de 1 à 2 mois, sans doute en fonction de l'humidité et de la chaleur du sol. La chrysalide possède un aspect brillant et une couleur brunâtre.

Sous nos latitudes les imagos émergent, généralement de nuit, vers septembre octobre. Ils se reproduisent peu de temps après mais dans la plus grande partie de l'Europe, cette génération automnale a peu de chance de survie, à part sur le pourtour méditerranéen. En effet chez cette espèce il n'y a pas, en principe, de diapause nymphale et le froid lui est fatal.

Les imagos sont connus pour être de grands amateurs de miel. Ils n'hésitent pas à pénétrer dans les ruches pour se délecter du miel en perçant les opercules avec sa trompe particulièrement solide.

En allemand le sphinx tête de mort s'appelle totenkopfschwärmer, en anglais : death's head hawk moth, en danois : dødningehoved, en espagnol : aqueroncia, cabeza de muerto, esfinge de la muerte, calavera ou mariposa de la muerta, en italien : sfinge testa di morto et en néerlandais : doodshoofdvlinder.
 
 
Kriss de Niort, le 25/08/2008
 
 

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